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2018

巧克力爱好者“危险”了,可可树或在40年后灭绝

到2050年,气温的上升会使可可树生长的海拔上升1000英尺,到达山地中。

图片来源: REUTERS/Oswaldo Rivas

由于气温上升和气候干燥,可可树可能会在2050年前消失。加州大学的科学家正在与火星公司合作试图挽救这种作物。

他们正在探寻利用CRESPR基因编辑技术使作物应对新挑战的可能性。在加州大学生物科学大楼闪亮的玻璃和砂岩墙外,几排小小的可可树幼苗在温室里等待着“审判日”的到来。

有研究所正与食品糖果公司Mars合作进行研究,在该研究所的植物基因组主任Myeong-Je Cho的高度关注下这些可可树将会进行基因改造。如果这能够顺利进行,那么这些小树苗很快就能在干燥、温暖的气候中存活下来——这种气候变化尽管温暖,它对作物的影响却使全球各地的农民感到一种寒凉。

这些小树苗的存活要归功于一种叫做CRISPR的新技术,这种技术可以对DNA进行微小而精确的修改,而这种操作以前从来没能实现过。这些修改已经用于降低农作物价格,使农作物生产更为可靠。但该技术最重要的用途可能是在发展中国家,因为这些国家人民赖以生存的许多作物都受到气候变化带来的威胁,如病虫害、水资源缺乏等。

可可树在全球的分布情况岌岌可危,它们只能生长在赤道以北和以南约20度的狭长雨林地带中,这些地区的温度,降雨和湿度在一年中都保持相对稳定。现在世界上一半以上的巧克力产自西非的两个国家——科特迪瓦和加纳。

但在未来的几十年中,这些地区将不再适合生产巧克力。根据美国国家海洋和大气管理局的数据,到2050年,气温上升将使可可种植区的海拔比现在高1000英尺到达山地区域——其中大部分地区目前是野生生物保护区。以士力架闻名的Mars公司十分关注这个变化以及气候变化带来的其他问题。

该公司在九月份投入10亿美元作为“一代人的可持续发展”项目的一部分,其目标是到2050年时将其业务和供应链的碳足迹减少60%以上。“我们正在努力做到这一点,” Mars公司的可持续发展首席执行官Barry Parkin告诉Business Insider。“全世界都对此进行承诺,但坦率地说,我们并不认为所有的进程都足够快。”

Mars公司与Cho在加州大学伯克利分校的合作是这项投入的另一个部分。按照计划,他们可以培育在目前的海拔环境下不会腐烂、枯萎的可可树,而不用重新为农场选址或寻求其他方法。发明了CRISPR技术的Jennifer Doudna是加州大学伯克利分校的遗传学家,她负责与Mars公司的合作。虽然她发明的工具由于具备消除人类疾病的潜力,能够制造所谓的“设计婴儿”受到了许多关注,但Doudna认为它最有意义的应用不是作用于人类而是作用于人类所吃的食物。

作为一个狂热的番茄种植者,Doudna认为她的工具可以让每个人都获益,既包括像Mars这样的大型食品公司也有像她这样的个人爱好者。“就我个人而言,我喜欢让西红柿的果实在枝干上生长时间更长一些。”Doudna向Business Insider表示。

她在加州大学伯克利分校负责的实验室被称为创新基因组学研究所。该研究所的研究生的工作都着眼于利用CRISPR技术帮助发展中国家的小农场主。其中一个项目旨在保护数百万人赖以生存的作物——木薯,他们通过对木薯的DNA进行修改以减少在高温下木薯产生的一种毒素的含量,从而避免气候变化的影响。Doudna创建了一个名为Caribou Bio sciences的公司,将CRISPR技术付诸实践,她同时也将这项技术授权给杜邦农业公司用于生产玉米和蘑菇等作物。

不管大众了解到的第一种成功应用CRISPR技术的作物是什么,如果我们希望在地球变暖的同时继续种植可可以及其他作物,这都将是我们所需要的各类技术中的关键工具。

作者:Erin Brodwin,Business Insider Science资深记者

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翻译:世界经济论坛博客翻译小组·徐嘉莹

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