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17
2017

冰川融化让致命疾病卷土重来

原文刊载于世界经济论坛,转载请标明来源并附上原文链接

如果我们突然暴露在销声匿迹数千年的致命细菌和病毒之下,会发生什么呢?我们也许很快就会明白。

气候变暖正在导致永久冻土层融化,这些永久冻土已经凝固长达数千年之久。融化的冻土可能会释放出古老的病毒和细菌,让它们重获新生。

当法国和俄国的科学家调查一块有3万年历史的西伯利亚永久冻土时,对一种古老病毒的研究有了最新的进展。

2014年,由让-米歇尔·克拉弗里领导的艾克斯-马赛大学团队在《美国科学院院报》上发表的一篇论文指出,他们发现了一种新型“巨病毒”并把它命名为西伯利亚阔口罐病毒。

巨病毒之所以这么命名是因为它们比普通病毒大得多。阔口罐病毒是已知最大的病毒,直径有1500纳米(1纳米等于1米的十亿分之一)。这比艾滋病病毒的十倍还要大。

此外,克拉弗里和他的团队还发现,永久冻土融化后,阔口罐病毒不再呈冰冻状态,仍然具有传染性。

幸运的是,这个病毒的攻击目标是阿米巴变形虫而非人类。

不过,巨病毒有时仍然对人类有害。

据《自然》杂志报道,马赛的法国科学研究中心的病毒学家克里斯勒·戴斯纽斯发现了一些迹象,表明一个11个月大的男孩感染了另一种巨病毒马赛病毒。

这个病毒来自小男孩的一个淋巴结,当时通过手术移除了该淋巴结。

在他们的论文中,克拉弗里和他的团队警告道,虽然阔口罐病毒对人类无害,“能感染阿米巴变形虫的古老病毒的复活”表明“全球变暖或极地附近的工业开发导致了永久冻土层的融化,在未来这里也许会对人类或动物的造成危害”。

蠢蠢欲动的病毒

虽然全球变暖还没有让任何古老的病毒对人类产生威胁,但是气候变化已经让越来越多熟悉的病毒卷土重来,现代社会却认为这些病毒早已根除。

2016年8月,俄罗斯北部一名12岁的男孩在感染炭疽后不幸身亡。当地爆发的炭疽病已经造成20人住院,而北极圈地区异常温暖的天气则被认为是罪魁祸首。

人们认为,曾经有一具感染了炭疽的驯鹿尸体深埋在冰层下,但随着去年夏天西伯利亚苔原气温飙升至35摄氏度,融化的驯鹿尸体释放出了炭疽菌孢子。

这场炭疽大爆发导致多达2300头驯鹿丧命。因此,遭受致命感染的男孩所属的驯鹿牧人族群需要全员撤离。

世界自然基金会俄罗斯分会的气候与能源项目主管阿列克谢·科科林表示,在过去十年,俄罗斯的平均气温上升了0.43摄氏度,而在极北地区气温上升幅度更加明显。

科科林向《卫报》表示,变暖的气候已经导致覆盖俄罗斯大部分地区的永久冻土层,包括墓地和动物埋葬场的冻土融化。冻土融化还让河岸地区的水土流失更加严重,而那里通常是游牧民族埋葬动物尸体的地方。

炭疽不是唯一潜伏于冰层之下的传染性疾病。2004年,美国研究人员成功复活了1918年西班牙大流感病毒,这场大流感曾经夺去了上百万条生命。该病毒来自动物尸体的肺部碎片,尸体冷冻在阿拉斯加永久冻土层中。

科学家还在西伯利亚的永久冻土层中发现了天花的DNA碎片。

更大的威胁

虽然永久冻土层融化会让人类真正置于传染性疾病的威胁之下,科学家还是不厌其烦地强调爆发任何大流行病的可能性微乎其微。

加拿大英属哥伦比亚大学的病毒学家柯蒂斯•萨特尔在《自然》杂志上讲述了他对发现阔口罐病毒的看法。他认为人类每天都会吸入成千上万的病毒,在海里游泳吞下的病毒也有上十亿之多。

他认为,这种认为冰层融化会释放有害病毒并广泛传播影响人类健康的言论“纯属危言耸听,毫无科学理性可言”。

“我更关心海平面上升导致上亿人流离失所这样的问题。”

除了认为冰层融化会释放疾病之外,有人认为随着北部地区逐渐变暖,那里会更易遭受“南部”疾病如疟疾、霍乱和登革热的入侵,因为这些病原体在温度更高的地区会发展壮大。

在更温暖的国家,气候变化对人类的健康已经造成了巨大的损害。在中美洲国家里,慢性肾病的发病率不断上升,而人们认为越来越频繁的炎热天气导致的脱水是问题的元凶。

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